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Nueva prueba para diagnosticar la enfermedad de Lyme

Tanto para los científicos como para los médicos, uno de los santos griales para tratar y curar con éxito la enfermedad de Lyme es desarrollar pruebas que identifiquen la enfermedad antes, muestren cuándo las personas se curan de la infección y puedan diagnosticar la reinfección.

Ahora, los investigadores de la Facultad de Medicina de la Universidad de Tufts dicen que han identificado un mecanismo de prueba de este tipo. Detecta un tipo de anticuerpo que producen las personas infectadas contra una sustancia que la bacteria de Lyme adquiere del huésped para crecer. Los investigadores creen que las pruebas para detectar estos autoanticuerpos (anticuerpos que atacan y reaccionan por error con los propios tejidos u órganos de una persona) podrían proporcionar a los médicos una forma de diagnosticar la enfermedad antes, saber si el tratamiento con antibióticos está funcionando e identificar a los pacientes que han sido reinfectados.

Los autores del estudio, publicado hoy por Journal of Clinical Investigation, son Peter Gwynne, Luke Clendenen y Linden Hu del Departamento de Biología Molecular y Microbiología de la escuela, y colegas del Instituto Nacional de Alergias y Enfermedades Infecciosas de los Institutos Nacionales de Salud (NIH).

La enfermedad de Lyme, que se identificó hace cinco décadas a lo largo de la costa de Connecticut y se extendió por Nueva Inglaterra y la región del Atlántico medio, afecta a casi 500.000 personas en los EE. UU. cada año. Causado por la picadura de una garrapata infectada, con frecuencia pasa desapercibido a menos que una persona note la erupción reveladora que se forma alrededor de la picadura.

La enfermedad de Lyme puede provocar complicaciones debilitantes a largo plazo, como artritis, fatiga, deterioro mental y, en los casos más graves, ataques al corazón y al tejido cerebral. Causada por la bacteria Borrelia burgdorferi, la enfermedad de Lyme a menudo se puede tratar con antibióticos. Pero en 10 a 20 por ciento de los casos, los efectos de la enfermedad pueden persistir.

Existen pruebas para detectar la enfermedad de Lyme, pero tienen limitaciones, dice Gwynne, autora principal del estudio y científica investigadora de la Facultad de Medicina de Tufts, quien recibió un premio Tufts Launchpad Accelerator por su trabajo sobre la enfermedad de Lyme.

Lo que los científicos descubrieron es que tanto los animales como los pacientes infectados con la bacteria de Lyme desarrollaron autoanticuerpos contra múltiples fosfolípidos. Debido a que los autoanticuerpos pueden dañar al huésped, estos autoanticuerpos están estrictamente regulados y tienden a desaparecer rápidamente una vez que se elimina el factor estimulante.

Gwynne y Hu tienen una patente provisional pendiente que describe el uso de anticuerpos antifosfolípidos en el diagnóstico de la enfermedad de Lyme. Su esperanza es que, si su descubrimiento se ve confirmado por investigaciones adicionales, una empresa de diagnóstico podría comenzar a desarrollar una versión comercial de su prueba dentro de un par de años.

Una pregunta más importante, que no se examinó en el artículo actual, es si estos autoanticuerpos pueden identificar un subconjunto de pacientes que desarrollarán síntomas persistentes de la enfermedad de Lyme después del tratamiento. Hasta el 20 por ciento de los pacientes pueden desarrollar síntomas persistentes después de la enfermedad de Lyme. Actualmente, el diagnóstico de estos pacientes es solo por síntomas clínicos, por lo que es probable que se agrupen pacientes con diferentes causas de sus síntomas. Y es poco probable que los ensayos de tratamiento en pacientes con enfermedad de Lyme persistente muestren beneficios si eso ocurre.

Más información: Universidad de Tufts

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